鲸鱼为何欢迎电力

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a·伯纳姆·舒特(a . Burnham Shute)为《白鲸记》(Moby Dick)早期版本绘制的插图,用文学手法提醒人们,捕鲸并不容易。

考虑到我们在芝加哥度过的这个夏天,我们中的许多人现在都很熟悉停电协议。手电筒吗?检查。额外的电池吗?检查。鲸鱼油吗?

Wait-whale石油?那跟这事有什么关系?

事实证明,相当多。就像我在之前的帖子中提到的,上周我有机会参加了芝加哥的可持续发展和能源夏季研究所,部分由西北大学的可持续发展和能源倡议。演讲者之一,西北大学经济学教授林恩·基斯林他给我们上了一堂关于美国电力创新和商业化历史的速成课。

她没有从你可能期待的电学界名人——比如我们的老朋友托马斯·爱迪生和尼古拉·特斯拉——出发,而是从故事中我们大多数人都想不到的一章开始:从鲸鱼开始。

在我们开始在各处铺设电线之前,我们使用油灯来点亮我们的生活,其中最受欢迎和高质量的选择之一是鲸油。燃烧鲸油产生的光比当时其他流行的光源,尤其是蜡烛,更亮更稳定。它的应用广受欢迎,需求激增。到19世纪早期到中期,捕鲸是美国的第五大产业。

但后来我们遇到了一个问题。捕鲸所涉及的危险已经成为一个问题——对于那些熟悉梅尔维尔的人来说,你知道捕鲸既不容易也不安全。而且,被捕杀的鲸鱼越多,它们的数量就越少,尤其是在美国附近。

那么高需求和供应短缺的结果是什么呢?这是应该的价格。(而且,在这种情况下,它是濒危物种——不是一个小问题,这个问题我一会儿就会讲到。)高油价带来了创造力、创新,以及最终的商业替代品,如煤油和电力。显然,这是对聪明的科学过程和多种驱动因素(鲸油价格只是其中之一)的过度简化,从而导致了广泛的变化。但最终的结果是正确的:远离油灯,向上走电线。

我觉得这个故事最有趣的地方在于,它蕴含着一个关于可持续性的教训。就在不久以前,相当一部分美国公众将鲸油视为其能源来源,而购买和出售鲸油的公司非常强大。但这是一种有限的资源,幸运的是,在耗尽整个鲸鱼种群之前,我们寻找了替代方案(不幸的是,不是完全可持续的替代方案)。那么这个故事的寓意是什么呢?如果我们继续运用我们的创造力和创新去寻找和开发可持续的能源,你今天认为你“需要”的东西——比如大量的化石燃料——在未来可能并不那么必要。我们的地球——包括鲸鱼——将感谢我们。

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